Del icono vegano a la convicción: la caída de Sarma MeIngalis

¿Cómo pasó Sarma MeIngailis de ser la estrella de un restaurante de Nueva York a convertirse en una criminal con el nombre de ‘vegan Bernie Madoff’? Es una historia de estrellas de Hollywood, cuscús de coliflor, camareros enojados y una mascota pitbull que pudo haber muerto.

La superestrella de la comida

El joven inglés Sarma se dedicó inicialmente a una carrera en finanzas, se graduó en una de las mejores escuelas de negocios de Estados Unidos y consiguió puestos en bancos de inversión de Wall Street a finales de los años 1990. Pero debido a su pasión por la comida, logró dejarla e inscribirse en una escuela de cocina, y en poco tiempo ya estaba en una relación con el conocido chef Matthew Kenney.

En 2004, ella y Kenney lanzaron Pure Food and Wine, el primer restaurante vegano de comida cruda de lujo en la ciudad de Nueva York. Platos como cuscús de coliflor con pepinos persas encurtidos y fideos con salsifí con achicoria e higos fueron un éxito entre los comensales adinerados de Manhattan. MeIngalis se presentó ante el público como la primera mujer fotogénica del arte vegano.

Pure Food and Wine fue un éxito entre celebridades, y personas como Owen Wilson, Anne Hathaway y Bill Clinton vinieron a probar los platos de los que todos hablaban. En particular, estaba comiendo Alec Baldwin, a quien le encantaba el restaurante, quien formó una estrecha amistad con MeIngailis, una amistad que sin darse cuenta puso a MeIngailis en el camino hacia el desastre.

El maravilloso señor zorro

Detrás de la glamorosa fachada, MeIngailis llevaba una vida cada vez más dura. Dirigiendo el restaurante sola después de la ruptura de su relación con Kenney, sintió confusión en su vida personal y su único compañero constante era su mascota pitbull, Leon.

Eso cambió cuando empezó a salir, a través de las redes sociales, con un hombre divertido y divertido de Massachusetts que se hacía llamar Shane Fox. Lo que hizo que ‘Mr. Fox’ fuera algo más que un simple azar de Twitter fue que tenía una estrecha relación en línea con Alec Baldwin, lo que le dio credibilidad social a los ojos de los ingleses.

Gracias a la conexión con Baldwin, los ingleses se sentían más cómodos conociendo al extraño. Cuando finalmente se juntaron en 2011, él no parecía tan rudo y joven como lo mostraban sus fotos en línea, pero la fuerza de su personalidad ayudó a sellar el trato y los dos eran oficialmente pareja.

El ‘alienígena inhumano’

MeIngalis sabía que había algo siniestro en Shane Fox. Se referiría al trabajo secreto del gobierno, sugiriendo fuertemente que estuvo involucrado en misiones encubiertas de la CIA y «operaciones encubiertas». Luego vino la revelación de que su verdadero nombre era Anthony Strangis y que ya había tenido problemas con la ley antes.

A pesar de las señales de alerta, sus escandalosos encantos (incluidos viajes a boutiques de lujo y declaraciones de gran riqueza) continuaron cortejando a MeIngailis, y se casaron en 2012. Su mitología personal se volvió cada vez más extravagante y Strangis afirmaba ser un hombre. ‘forajido no humano’ que tenía el poder de hacer morir a su perro Leon y darle a MeIngalis un ‘futuro mágico y maravilloso’.

Todo lo que tenía que hacer era demostrar su compromiso con el «proceso» pasando pruebas celestiales como enviar dinero a Strangis cada vez que él lo pidiera y aceptar seguir instrucciones como emprender un viaje inminente a Europa. Si alguna vez le preguntaba qué estaba pasando, Strangis la regañaría airadamente por oponerse al proceso y sugeriría con tristeza que fuerzas invisibles, conocidas como «la familia», no estarían contentas si ella se negaba a cooperar.

La reina fugitiva

Convencida por Strangis de que sería «reina» si seguía las instrucciones, MeIngalis desvió gradualmente alrededor de 2 millones de dólares de las cuentas comerciales del restaurante, que Strangis derrochó en casinos, relojes de alta gama y tours de lujo. Como afirmó más tarde el fiscal, ambos habían robado repetidamente a sus empleados leales y mentido a los inversores que habían invertido dinero en su empresa. Se alega que tomaron el dinero del juego o lo gastaron generosamente dejando a todos los demás en la estacada.’

Debido a los recortes financieros de la empresa, el restaurante no pudo pagar al personal los salarios que se les debía, lo que provocó huelgas furiosas y protestas callejeras frente al restaurante condenado. MeIngailis, que alguna vez fue una madre gallina prominente en el establecimiento, finalmente se ausentó sin permiso con Strangis y se quedó en un hotel de Tennessee durante más de un mes.

Las autoridades finalmente los contactaron en mayo de 2016, cuando Strangis pidió una pizza en su habitación de hotel usando su nombre real y sus datos bancarios. Le pusieron esposas en las muñecas y MeIngalis pronto fue trasladado en avión de regreso a Nueva York, directamente a una celda en el complejo penitenciario de Rikers Island.

‘No te vuelvas vegano’

La historia se convirtió en una sensación en los tabloides, en parte porque las extravagantes hazañas de MeEnglish iban en contra de su imagen ruidosa e inteligente. Como dijo uno de sus inversores, ella era «culpable de no ser vegana». Un amigo suyo, el novelista Porochista Khakpour, dijo: ‘Sarma perdió la cabeza. Ella realmente creía que su perro viviría para siempre.’

Muchos comentaristas se han hecho eco de esta opinión, creyendo que se trataba de un caso clásico de control coercitivo por parte de Strangis, quien psicológicamente intimidó y coaccionó a Meengalis para que cumpliera sus órdenes. Otros, particularmente en foros de Internet, fueron mucho más cínicos, sugiriendo que MeIngailis era demasiado astuta como mujer de negocios para descartar las inverosímiles afirmaciones de Strangis, y que había desperdiciado millones de su negocio por voluntad propia.

En cualquier caso, ambos se declararon culpables de hurto mayor y fraude fiscal y cumplieron sentencias relativamente cortas tras las rejas. Gracias al documental Bad Vegan, toda la extraña saga ahora está firmemente consagrada en la historia del crimen real, y los debates en línea continúan sobre la caída de Sarma MeIngailis.

Detective del Crimen

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