La polémica en torno a la condena de Steven Avery

En la mañana del 29 de julio de 1985, Penny Beerntsen estaba haciendo jogging en la playa del condado de Manitowoc, Wisconsin, cuando fue atacada. Un hombre se acercó por detrás, la arrastró al bosque, la golpeó, la agredió sexualmente y la dejó por muerta. Se inició una investigación y un hombre local llamado Steven Avery rápidamente emergió como el principal sospechoso.

Avery era conocido como un bicho raro en la pequeña comunidad y ya tenía antecedentes penales. En 1981, fue declarado culpable de robo en un bar con un cómplice. Después de cumplir 10 meses de una condena de dos años, fue puesto en libertad condicional con una orden de pago de restitución. Al año siguiente, cometió un acto de crueldad animal al echar gasolina a un gato y arrojarlo a una hoguera, lo que le llevó a estar encarcelado hasta agosto de 1983.

Luego, en enero de 1985, Avery fue acusado de estar involucrado en un altercado en el que sacó de la carretera el coche de su primo. Cuando se detuvo, le apuntó con un arma, acusándola de difundir rumores sobre él. Fue declarado culpable de poner en peligro la seguridad y posesión de un arma de fuego como delincuente, lo que resultó en una sentencia de seis años.

Después de que Penny identificó a Avery como el perpetrador, fue acusado de agresión sexual en primer grado e intento de asesinato. Durante el juicio, Avery mantuvo una coartada, alegando que estaba ayudando a su padre a verter hormigón para un establo de ovejas y luego fue con su esposa y sus cinco hijos a comprar pintura. A pesar de la falta de pruebas directas que lo vincularan con el crimen, Avery fue declarado culpable y sentenciado a 32 años de prisión.

Desde tras las rejas, Avery proclamó con vehemencia su inocencia. Sin embargo, no fue hasta 2003, cuando el Proyecto Inocencia de Wisconsin intervino en el caso, que la verdad empezó a salir a la luz. Las pruebas de ADN revelaron que el material genético recopilado de la escena del crimen pertenecía a Gregory A. Allen, quien ya cumplía una pena de prisión de 60 años por otra agresión sexual en Green Bay en 1995.

Después de su liberación, Avery buscó justicia a través de una demanda federal de derechos civiles por valor de 32 millones de dólares contra el condado de Manitowoc, el ex sheriff y los ex fiscales de distrito. La demanda argumentaba que había una «actitud hostil» generalizada dentro del Departamento del Sheriff hacia Avery y su familia incluso antes de su arresto. También alegó que el sheriff y los fiscales de distrito ignoraron pruebas cruciales relacionadas con Allen. A pesar de las advertencias de la policía de Manitowoc sobre la posible participación de Allen basándose en crímenes anteriores en el área, el sheriff Tom Kocourek destacó a Avery.

Avery reveló que la condena errónea había arruinado su vida y dijo: «Nunca conseguí una mujer». No tuve hijos. Cuando fue liberado, vivió por primera vez con su familia en Two Rivers. Sin embargo, debido a una relación tensa, se mudó a una choza de hielo en la propiedad familiar. Después de eso, Avery se mudó a una casa rodante cerca de sus familiares y recibió alrededor de $9,000 en donaciones comunitarias. También encontró empleo en el negocio de salvamento de automóviles de la familia.

La condena errónea de Steven Avery atrajo la atención nacional, alimentando debates sobre la confiabilidad de los testimonios de los testigos presenciales, las pruebas forenses y la equidad de los juicios. El Milwaukee Journal Sentinel acusó a 14 personas, entre ellas el fiscal y el juez. Este caso planteó muchas preguntas profundas sobre la integridad del sistema de justicia penal, y Avery contó con un enorme equipo de apoyo detrás de él.

A pesar de las crecientes sospechas sobre Avery, en 2005 surgió una nueva investigación que provocó que lo reexaminaran. El 31 de octubre de 2005, la fotógrafa Teresa Halbach desapareció después de programar una reunión con Avery en su casa cerca de Avery’s Auto Salvage. Avery contrató los servicios de Teresa para fotografiar la minivan de su hermana a la venta en línea, una tarea que ella realizaba a menudo para él. Después de que Teresa desapareció, los detectives visitaron a Avery, donde, según él, ella vino, tomó fotografías de la minivan y desapareció en cinco minutos.

La búsqueda de Teresa Halbach se intensificó, con sus amigos y familiares revisando los terrenos del depósito de chatarra con el permiso de un miembro de la familia Avery. Sus esfuerzos llevaron al descubrimiento del auto perdido de Teresa en un pozo de grava rural dentro del patio de salvamento, un sitio que Avery solía almacenar vehículos de chatarra. Avery afirmó ignorar la presencia del vehículo y dijo que no había visitado la zona «desde hacía bastante tiempo».

Después de que se recuperó el vehículo de Teresa, el análisis forense arrojó pruebas importantes. Dentro del vehículo se encontraron manchas de sangre que coincidían con el ADN de Avery. Además, el ADN de Teresa se encontró en la parte trasera del vehículo y el ADN de Avery se encontró en el pestillo del capó.

Posteriormente, los detectives obtuvieron una orden de registro para la propiedad de Avery y el depósito de salvamento. Dentro de la habitación de Avery, descubrieron un rifle semiautomático calibre .22 y una avancarga de pólvora negra calibre .50. Además, descubrieron la llave del vehículo de Teresa, que tiene el ADN de Avery. Una investigación más exhaustiva en el garaje reveló 11 casquillos de bala calibre .22 gastados. El 10 de noviembre, Avery fue arrestado por un cargo de violación de armas en medio de esfuerzos en curso para localizar a Teresa.

En la propiedad de Avery, los detectives continuaron su investigación. Durante su búsqueda, encontraron fragmentos dentro de un barril quemado, así como dispositivos electrónicos y una cámara carbonizados. El análisis de los fragmentos reveló que eran los restos de una mujer adulta, incluidos los dientes, y los detectives confirmaron que habían encontrado los restos de Teresa. «Parece ser que se intentó eliminar un cadáver mediante incineración. Sin embargo, ese esfuerzo no fue del todo exitoso», dijo el sheriff del condado de Calumet, Jerry Pahel. Después de una búsqueda posterior en la residencia de Avery, los detectives encontraron un fragmento de bala que contenía el ADN de Teresa, que había sido pasado por alto en las búsquedas iniciales.

Más tarde, Avery fue acusado del asesinato de Teresa, pero afirmó su inocencia, alegando que se suponía que iba a socavar su demanda pendiente. Sin embargo, en marzo de 2006, se produjo un acontecimiento significativo cuando el sobrino de 16 años de Avery, Brendan Dassey, confesó durante el interrogatorio. Dassey dijo a los detectives que ayudó a su tío a asesinar a Teresa y deshacerse de sus restos.

Según su relato, mientras entregaba el correo en la residencia de Avery, escuchó los gritos de una mujer provenientes del interior. Supuestamente, Avery lo invitó a entrar, donde Dassey afirmó que lo obligaron a participar en la agresión sexual de Teresa, quien aparentemente estaba inmovilizada. Dassey también alegó que su tío le ordenó que cortara a Teresa con un cuchillo y luego le «agradeciera» ayudándola a quemar su cuerpo y esconder su vehículo.

El resto de la familia de Dassey salió en su defensa, enfatizando su discapacidad de aprendizaje y argumentando que había hecho la confesión porque creía que se le permitiría regresar a casa. Dassey, cuyas declaraciones fueron inconsistentes, luego se retractó de su confesión. Sus representantes legales acusaron a los detectives de utilizar tácticas coercitivas durante el interrogatorio, como interrogatorios sugerentes, declaraciones decisivas y promesas de indulgencia. A pesar de esto, Dassey fue acusado de cómplice de asesinato.

Mientras tanto, el juicio por asesinato de Steven Avery comenzó en febrero de 2007 y la fiscalía presentó las pruebas que había reunido contra él. Teorizaron que Avery le disparó a Teresa en la cabeza en su garaje, citando el descubrimiento de la bala como apoyo. La fiscalía alegó que Avery luego trasladó el cuerpo de Teresa al área de carga de su vehículo antes de incinerar sus restos en el barril de quema.

En respuesta, el equipo de defensa de Avery afirmó que las autoridades manipularon la evidencia, lo que sugiere un posible conflicto de intereses derivado de su condena anterior injusta. Revelaron el descubrimiento de un frasco que contenía la sangre de Avery en la Oficina del Secretario de los Tribunales del Condado de Manitowoc, lo que sugiere que pudo haber sido utilizado para poner sangre en el vehículo de Teresa. También argumentaron que el vial mostraba signos de manipulación, incluido un agujero en la parte superior, lo que indicaba una posible manipulación.

A pesar de los esfuerzos de la defensa, el jurado finalmente encontró a Avery culpable de homicidio intencional en primer grado, lo que resultó en una sentencia de cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional. Después del veredicto, la demanda de Avery se resolvió por 400.000 dólares. Brendan Dassey pasó por un juicio separado, en el que también fue declarado culpable de asesinato, violación y mutilación.

En 2015, Steven Avery y Brendan Dassey atrajeron la atención internacional con el lanzamiento de Making a Murderer. Producida por Moira Demos y Laura Ricciardi, esta serie de 10 capítulos detalla el angustioso viaje de Avery, desde su condena injusta en 1985 hasta su posterior arresto y juicio por el asesinato de Teresa Halbach en 2005. Una visión de los defectos y prejuicios dentro del sistema de justicia penal , así como el impacto del sensacionalismo mediático.

Making a Murderer presentó argumentos sólidos a favor de la inocencia de Avery, generando dudas sobre la validez de su condena y la equidad de su juicio. Muchos espectadores de la serie estaban convencidos de la inocencia de Avery y Dassey. Sin embargo, los críticos señalaron que en el documental se omitieron ciertas pruebas que respaldan la culpabilidad de Avery.

En 2016, un juez federal anuló la condena de Brendan Dassey y dictaminó que su confesión, la única prueba en su contra, se había obtenido ilegalmente. Sin embargo, las autoridades de Wisconsin apelaron con éxito para restablecer la condena. Dassey intentó apelar la reinstalación, pero en 2018 la Corte Suprema de Estados Unidos se negó a escucharla, lo que provocó que se anulara la condena.

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