Artículos sobre el Crimen

Peter Manuel: ‘La bestia de Birkenshaw’, el peor asesino en serie de Glasgow

Peter Thomas Anthony Manuel fue un asesino en serie que asesinó al menos a siete personas en Lanarkshire y el sur de Escocia entre 1956 y 1968. Aunque pasó desapercibido, se le conoció como ‘La Bestia de Birkenshaw’.

En 1927, Manuel nació en la ciudad de Nueva York. Hijo de padres escoceses, la familia regresó a su tierra natal cuando la Depresión golpeó a Estados Unidos y se establecieron en Birkenshaw, Lanarkshire. (The Daily Record, 24 de agosto de 1994 – ‘Peter Manuel preparó té para dos en la radio mientras iba a la horca’) La vida criminal de Manuel comenzó cuando tenía solo 11 años después de que fue condenado por allanamiento de morada. .

A la edad de 16 años, era un delincuente y pasó años rebotando en los centros de detención juvenil de Inglaterra. Al año siguiente, atacó a una mujer en Southport con un martillo. (Liverpool Echo, 11 de julio de 1958 – Preguntas sin respuesta’) Dos años más tarde, fue condenado a ocho años de prisión por agresión y violación.

A la edad de 30 años, Manuel tenía condenas por robo, asalto y violación. Cuando salió de prisión, tomó un trabajo como leñador. Sin embargo, para complementar sus ingresos, continuó cometiendo robos y hurtos.

Se cree que Manuel cometió su primer asesinato en enero de 1956, cuando arrastró a Anne Knelands, de 17 años, a un bosque y la mató a golpes con una barra de hierro. Su cuerpo fue encontrado en el campo de golf East Kilbridge en Lanark. Poco después del asesinato, se vio a Manuel con rasguños recientes en la cara.

Unos meses más tarde, irrumpió en una casa en Uddingston y le disparó a Marion Watt, a su hermana, Margaret Brown, y a su hija de 16 años, Vivienne Watt. Las tres víctimas fueron asesinadas mientras dormían. En ese momento, el esposo de Marion, William Watt, estaba de vacaciones de pesca en Loch Gilb.

A medida que los medios de comunicación informaban sobre los asesinatos, el miedo se extendió por toda la comunidad y muchos padres de la zona enviaron a sus hijos a quedarse con parientes en otros lugares. Los exploradores incluso dirigían una agencia de acompañantes, y los adolescentes portaban cuchillos y tijeras como armas.

Un asesino en serie sádico y oportunista andaba suelto, y la incapacidad de la policía para identificarlo y arrestarlo provocó muchas críticas públicas.

En diciembre del año siguiente, Manuel mató al taxista, Sydney John Dunn, en Newcastle. Sydney lo recogió como pasajero en la estación de tren de Newcastle. Lo encontraron muerto a tiros junto a su taxi, que se salió de la carretera hacia un barranco en Muggleswick Village. (The Birmingham Post y Birmingham Gazette, 30 de enero de 1958 – ‘Hombre acusado de asesinato de taxista’) También le cortaron la garganta. (The Daily Telegraph, 30 de enero de 1958 – ‘Hombre acusado del quinto asesinato’)

Ese mismo mes, Isabelle Cooke, de 17 años, desapareció cuando se dirigía a un baile del club de hockey en Uddingston. (The Birmingham Post y Birmingham Gazette, 17 de febrero de 1958 – ‘Manuel on Four More Murder Charges’) Luego, el día de Año Nuevo de 1958, Manuel irrumpió en una casa en Uddingston donde disparó y mató a Peter Smart, su esposa, Doris, y su hijo de diez años, Michael. En particular, Manuel regresó más tarde a la escena del crimen para alimentar al gato de la familia y comer lo que quedaba del pavo de Navidad.

El 14 de enero, Manuel fue finalmente detenido en su domicilio. Justo el día después de su arresto, el cuerpo de Isabelle fue descubierto cuando Manuel llevó a la policía al lugar donde la había dejado. “Creo que ella está aquí. Creo que estoy parado sobre ella ahora”, les dijo. (The Atchison Daily Globe, 17 de enero de 1958 – ‘Cargado de matar a cuatro’)

Manuel fue acusado de los asesinatos de la familia Smart e Isabelle. Cuando Manuel fue llevado a la corte para enfrentar sus cargos, un grupo de personas se reunió afuera e incitó al abuso. «¡Tu diablo!» una mujer le gritó a Manuel mientras la policía lo escoltaba a la sala del tribunal. (Transcripción de The North Adams, 18 de enero de 1958 – ‘Leñador escocés acusado de matar a una niña de una familia de tres’)

Poco después, Manuel fue acusado de los asesinatos de Anne, Sydney, Marion, Margaret y Vivienne. Se le ordenó ser juzgado por ocho cargos de asesinato el 14 de abril de 1958. Su abogado defensor, RJ Docherty, se declaró inocente en su nombre, a pesar de haber confesado ya los asesinatos. (Manchester Evening News, 3 de abril de 1958 – ‘Hombre mató a ocho personas’)

El juicio se aplazó hasta el 12 de mayo. Se hizo referencia a él como el ‘Juicio del Siglo’ y cientos de curiosos acudieron a la sala del tribunal para presenciar el espectáculo. A las 5 de la mañana todos los días, el público hace cola alrededor del juzgado, hasta Glasgow Cross.

Cuando se abrió el juicio, Manuel presentó una defensa especial y culpó a otro hombre por tres de los asesinatos. Esta fue la primera vez en casi 100 años que se utilizó tal defensa. Manuel trató de culpar a William Watt, el esposo de Marion y padre de Vivienne, como su asesino. (Evening Standard, 12 de mayo de 1958 – ‘Marido mató a 3 miembros de la familia’) La policía ya consideraba a William como el principal sospechoso de los asesinatos. Pasó dos meses en prisión antes de que finalmente se descubriera que Manuel era el asesino. (The Sunday Mail, 25 de agosto de 1994 – ‘Manuel quería que yo tomara el rap’)

Además de la confesión de Manuel, había una gran cantidad de evidencia en su contra, incluidos los artículos que robó de sus víctimas de asesinato.

A la mitad del juicio, Manuel despidió a su equipo de defensa y decidió llevar su propio caso, convirtiéndose en la primera persona en la historia de Escocia en hacerlo. (Glasgow Times, 27 de diciembre de 2007 – ‘Peter Manuel: psicópata que aterrorizó a Occidente hace 40 años’) La decisión finalmente dañó el caso de Manuel.

Como ex abogado defensor, Joe Beltrami dijo más tarde: «Pero mi impresión fue que sabía demasiado sobre el caso para ser inocente. Esa es una falla común entre las personas que se defienden». ( The Sunday Mail , 26 de enero de 2002 – ‘Historia del crimen escocés de la vida real Peter Manuel’)

Peter Manuel fue declarado culpable de todos los asesinatos excepto de Anne Kneillands, a pesar de haber admitido haberla matado y uno de sus zapatos fue encontrado en su poder. Manuel fue condenado a muerte, descrito por el juez Lord Cameron como «muy malo para no estar enojado».

El 11 de julio de 1958, Manuel, de 31 años, fue llevado a la horca en la prisión de Barlinnie en Glasgow para ser ahorcado. Su última comida fue pescado, papas fritas, tomates y té. Con la nariz doblada alrededor de su cuello, se le preguntó si tenía unas últimas palabras. Dirigiéndose al ahorcado, le dijo: «Sube el volumen de la radio y me voy tranquilo».

Momentos después, la trampilla se abrió y La Bestia de Birkenshaw cayó y murió. Fue la tercera última persona en ser ejecutada en Escocia.

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